保護犬の年齢を知る手立てに~DNAのメチル化状態からの予測

尾形聡子

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[photo by Spot Us]

"保護したこの犬はいったい何歳くらいだろう?"

読者の皆さんの中には、そんな状況に直面したことがある方も少なくないかもしれません。年齢がはっきりしない保護犬と暮らしている方もいることでしょう。子犬やかなりの高齢犬ならばある程度判断しやすいですが、いわゆる成犬の年齢は見た目だけでは予想しにくいものです。

一般には、まず歯の状態をチェックし、さらに毛並みや目や足腰の状態など全身を見て、総合的にだいたい何歳くらいと推定されているようですが、それまでの飼育環境などによっては外見年齢と実年齢とのギャップが大きい場合もあるのではないかと思います。限りなく正確に年齢を推定する必要性は、実生活において決して高くはないでしょうが、おおよその年齢が分かれば運動や食事、病気の治療法などの管理が行き届きやすくなるというメリットがでてきます。

年齢を知ることは、老化や長寿のメカニズムを知ることと相通ずる部分があります。そのようなことを包括した、健康に長生きするためにはどうしたらいいのか、ということを理解するための研究は人で盛んに行われています。以前『犬の寿命とテロメア』で紹介した、染色体の端に存在するテロメアもそのひとつです。テロメアの長さが示す細胞分裂能力と寿命とには関連性があり、体細胞では加齢によりテロメアが短くなっていくものと考えられていますが、必ずしもそうとはいえないとする研究結果もあり、いまだ確定的な結論は出ていません。ほかにも加齢の指標とされているものに、生命のエネルギー源を作り出すミトコンドリアDNAとの関連性、血液中に存在するリンパ球の一種であるT細胞産生レベルをはかる環状のDNA(TREC:T-cell receptor excision circles)との関連性などがあります。

また近年では、エピジェネティクスから年齢を推定しようとする研究も行われています。エピジェネティクスについては『攻撃的な性格は生まれ?育ち?モノアミンオキシダーゼA遺伝子の解析より』にて少し説明しましたが、DNA配列の変化を伴わずに、遺伝子が、いつどこでどのくらい発現するかを調節するメカニズムです。たとえば、5年ほど前の研究になりますが、年齢の指標とされるゲノム領域のDNAのメチル化状態(エピジェネティクス機構のひとつ)を唾液サンプルから調べることで、誤差範囲5歳以内に実年齢を推定することができるとの報告がありました。エピジェネティクス情報から年齢を推定できれば、犯罪者の特定や法廷での証拠としても役立てていけると考えられています。また、もれなく、DNAメチル化状態から、実年齢と細胞年齢が老化やがんなどの病気の発症リスクとどのような関連性があるかを調べたり、健康指標のバイオマーカーとして利用していこうとするなどといった研究も数多く行われています。

話が人の方に寄ってしまいましたが、とにもかくにも、このような研究の延長上線にある犬の研究が、鹿児島大学の研究者らによって行われました。年齢に関連するだろうゲノム領域において、エピジェネティック機構のひとつのDNAのメチル化状態をはかることで、犬の実年齢を推定しようとするものです。

血液サンプルから年齢を推定

研究者らは鹿児島大学の動物病院に来院した45頭、大学のスタッフの5頭の犬の血液サンプルを使用し、7つのDNA領域(CpGサイトと呼ばれるCとGの塩基が特異的に多く並ぶ領域があり、メチル化の目印となる)におけるメチル化状態に年齢と関連性がありそうだと当たりをつけました。さらに細かく解析を行うと、7つのうち4つの領域で、メチル化レベルと年齢との間に有意な関連性があることが示されました。

さらにこれらの4つの領域について、31頭の健康なトイプードルについても解析を行ったところ、そのうち2つの領域でメチル化レベルと年齢との間に相関関係が見られました。

そこで研究者らは、これら2つのDNA領域の解析データを使い、また別の11頭の犬の年齢を予測したところ、実年齢と計測年齢の平均差は23.1か月、11頭中7頭が24か月(2歳)以内の差というデータが示されたそうです。

これらの結果から、DNAメチル化状態と年齢には関連性があることが示唆されたものの、より正確な年齢推定をするためには、今回特定された2領域以外にも年齢に関連しているDNAメチル化領域をさらに明らかにしていく必要があると研究者らはいっています。

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[photo by Brian George]

現時点ではまだ犬の年齢を予測する確かな方法はありません。簡便に正確に犬の年齢が推定できるようになれば、保護活動をしている人々はもちろん、実際に年齢不詳の犬と暮らしている方々、獣医療に携わる方々にとって診療方針などに役立てていけるツールになると思います。

犬の一生は人のそれと比べれば短いですから、さらなる研究により推定年齢の誤差が縮まれば、それぞれの犬のライフステージに合った生活やケアを行いやすくなっていくことでしょう。そして、飼い主としてだいたいの年齢を知っておければ、愛犬の寿命に対する意識が持て、ある種の安心感のようなものにもつながっていくのではないかと思います。病気の治療法の開発などとは異なり、正確な年齢を知ることは生きていくうえで必ずしも必要ではないかもしれません。しかし、一般にはなかなか理解の及ばない研究であっても、そこから生まれた結果を応用して日常の中で実用化していけるようにしようとするのは、とても意味のあることと感じます。

【参考文献】
Analysis of DNA methylation of potential age-related methylation sites in canine peripheral blood leukocytes. J Vet Med Sci. 2017 Mar 4. 

 

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